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Ruanda transformará el metano del lago Kivu en electricidad
28 de mayo de 2014

Bajo las tranquilas aguas del lago Kivu, entre Ruanda y la RD Congo, dormita una verdadera bomba potencialmente mortal, mezcla de metano y CO2, que Ruanda quiere transformar en electricidad. Los 2.370 km2 – cuatro veces más que el tamaño del lago Leman entre Francia y Suiza – cuya profundidad alcanza 485 metros, contiene, según las estimaciones, unos 60km3 de metano disuelto y alrededor de 300km3 de dióxido de carbono.

“El Lago Kivu es un lago que presenta problemas (…). En él se encuentra dióxido de carbono en un volumen bastante importante y metano, un gas que puede servir de detonador de una erupción límnica”, una subida desde las aguas profundas cargadas de gas mortal que se expandiría en la atmósfera, explica Mathieu Yalire, investigador del observatorio vulcanológico de Goma, en la orilla congoleña del lago.

El lago Kivu, es uno de los tres lagos del mundo que encierra fuertes concentraciones de gas. En 1986, el CO2 brutalmente liberado por el lago Nyos había matado por asfixia a más de 1.700 habitantes del entorno. Dos años antes, un fenómeno semejante había matado a 37 personas cerca del lago Momoun. Una catástrofe similar podría matar hasta a dos millones de ribereños ruandeses y congoleños del lago Kivu. La fuerte presencia de metano en el lago y la proximidad del volcán Nyiragongo convierten esta posibilidad en algo alejado de una mera hipótesis.

En 2.002, una erupción del Nyiragongo había generado el temor de un cambio brusco en la “estratificación”, de las disposición de las capas de agua, del lago, susceptible de producir una subida de las capas cargadas de gas. “Por el momento, el lago es estable pero, ¿por cuánto tiempo?”, se pregunta Matthieu Yanire, que opina que extraer el metano permitiría “estabilizar” el lago.

Para Martin Schimd, investigador del Instituto suizo de investigación sobre el agua y los medios acuáticos (Eawag), “es esencial extraer el gas del lago, al menos a largo plazo (…), si se deja que el gas se acumule durante largos periodos, se producirá algún día una erupción catastrófica de gas”. La concentración explosiva de metano convierte al lago Kivu en el único en el mundo en el que el gas puede ser explotado comercialmente”.

En Karongi, en la parte ruandesa del lago, al pie de las verdes colinas sembradas de bananeros, la empresa americana ContouGlobal, especializada en la construcción y gestión de centrales eléctricas, termina los preparativos del proyecto KivuWatt cuyo objetivo es trasformar la amenaza en una ganga y el gas mortal en fuente de energía comercializable. Cientos de trabajadores están atareados en una plataforma que a finales de 2014 quedará instalada en el lago, del que aspirará el metano atrapado en las profundidades. Cerca de la localidad ribereña de Rubavu, un proyecto-piloto del gobierno ruandés produce ya 2MW de electricidad a partir del metano lacustre. El proyecto KivuWatt es de una amplitud mucho mayor: la primera fase prevé general 25 megavatios (MW) destinados a la red local y posteriormente 100 MW, distribuidos en el conjunto del país, lo que significaría duplicar la capacidad actual de producción de electricidad de Ruanda. La electrificación del país es uno de los objetivos del gobierno ruandés que desea que de aquí a 2017 el 70% de la población tenga acceso a la electricidad, frente al 18% actual.

El metano va a permitir también alcanzar otro objetivo: diversificar las fuentes de energía de Ruanda. Hoy el 46% de su electricidad es de origen térmico y la factura anual del carburante importado para alimentar esas centrales se eleva a 40 millones de dólares.

“No hay sondeos o perforaciones, el gas es aspirado desde las capas inferiores de las aguas del lago que están saturadas de metano”, explica Yann Beutler, jefe del proyecto KivuWatt, con una inversión de unos 200 millones de dólares provenientes de capitales privados y financiado en un 45% por parte de préstamos de instituciones internacionales de ayuda pública al desarrollo. “A partir del momento en que este agua sube a la superficie, libera el gas (metano y CO2) y este gas es colectado”, prosigue Beutler. Metano y Co2 son separados y el metano es enviado a una central mientras el CO2 vuelve a disolverse en el agua. El conjunto del proceso es concebido de modo que “la estructura del lago y la fauna y flora no queden modificados”.

ContourGlobal ha firmado una concesión por 25 años con el Estado ruandés y un acuerdo con EWSA, empresa pública de producción y distribución de electricidad en Ruanda, que le comprará la electricidad producida durante este periodo.

Fuente: Stephanie AGLIETTI

[Traducción, Ramón Arozarena]


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